Det har varit en dröm för otaliga astronomer i generationer – att ha ett radioteleskop på baksidan av månen som ger dem en klar bild av rymden, utan radiosändningar, atmosfär och alla andra saker på jorden som annars står i vägen. Goda nyheter, rymdfans! Den drömmen gick äntligen i uppfyllelse förra veckan när antennerna för ett holländsk-kinesiskt radioteleskop utspelade sig bakom månen.

NCLE är monterad på den kinesiska stafetsatelliten QueQiao, som kretsar bakom månen

Det har varit en dröm för otaliga astronomer i generationer - ett radioteleskop på baksidan av månen illustration av satelliten i rymden

Det första radioteleskopet på månens baksida

Av Nederländerna-Kina lågfrekvensutforskare (NCLE) är en del av det kinesiska Chang’e 4 -uppdraget, där en landare och en rover skickades till månens bortre sida tillsammans med en satellit som heter QueQiao. NCLE är ett radioteleskop som består av tre långa antenner.

Dessa är monterade på QueQiao och är avsedda att lyssna efter lågfrekventa signaler.

Syftet är att leta efter svaga radiosignaler som kommer från en tid omedelbart efter Big Bang. Denna period kallas ofta för mörkretiden av kosmologer eftersom så lite är känt om den. Sådana signaler blockeras vanligtvis av jordens atmosfär, varför vi måste resa till baksidan av månen.

Konstnärens intryck av Queqiao -satelliten

Det har varit en dröm för otaliga astronomer i generationer - ett radioteleskop på månens baksida illustrerat av satellit i rymden

Det har varit en dröm för otaliga astronomer i generationer - ett radioteleskop på månens baksida, satellit på baksidan av månen, har äntligen gått i uppfyllelse

Inget rymdprojekt är utan problem

Teamet fick vänta mer än ett år på att NCLE: s antenner skulle utvecklas, vilket var längre än ursprungligen planerat. Under denna tid arbetade QueQiao som kommunikationsrelä för landaren på månytan. Att spendera mer tid än väntat i rymden bakom månen verkar ha påverkat NCLE. Teleskopet hade svårt att helt fälla ut antennerna.

Serier av foton tagna medan en antenn spred sig på satelliten

Det har varit en dröm för otaliga astronomer i generationer - ett radioteleskop på månens baksida foton av antennproblemen

Teamet i Nederländerna beslutade att först samla in data med hjälp av de delvis öppnade antennerna. Dessa bör fortfarande möjliggöra upptäckt av signaler från 800 miljoner år efter Big Bang. De försöker senare igen att helt utveckla det för att samla in data från nära början av universum. NCLE riktar inledningsvis solen och Jupiter. Dessa tros sända ut starka signaler vid låga frekvenser. Teamet lyssnar dock också på signaler som är mycket djupare i rum och tid.

Queqiao sjösattes i Kina den 21 maj ombord på en Long March 4C -missil

Det har varit en dröm för otaliga astronomer i generationer - ett radioteleskop på baksidan av månens satellit med ett teleskop på raketen